La refinería de Pemex en Reynosa, en el norte de México.
La refinería de Pemex en Reynosa, en el norte de México.Daniel Becerril / Reuters

Durante décadas, ni sus gerentes ni el gobierno se sentaron a delinear un plan a largo plazo para Petróleos Mexicanos, el paraestatal con problemas que en sus días dorados financió administraciones enteras. Hoy, las cosas han cambiado: para flotar, la compañía necesita que el gobierno lo financie. A pesar de que el país enfrenta una crisis económica de proporciones históricas, la Administración continúa luchando por cumplir su costosa promesa de “rescatar” a Pemex. Cada peso que podría invertirse en el país se gasta en la empresa.

Pemex es el protagonista en la historia de México. No solo fue la compañía que durante décadas pagó por la infraestructura, las instituciones y los programas sociales del gobierno federal, sino que también se asumió como un proveedor de servicios más allá de la producción de petróleo. Fue Pemex quien creó una industria petroquímica nacional e hizo posible la industrialización del país, al poner una estación de servicio en cada esquina con combustibles accesibles para pequeños y grandes empresarios. Fueron décadas de malas decisiones las que la pusieron en la situación en la que se encuentra hoy.

“Quemar dinero”

La compañía petrolera mexicana es la más endeudada del mundo, con más de 105,000 millones de dólares en deuda, el equivalente al 9% del producto interno bruto del país. Su producción ha caído un 50% en las últimas dos décadas y cuesta cada vez más producir cada barril de petróleo.

El costoso plan de la cúpula actual, que dirige Octavio Romero Oropeza, pasa, a corto plazo, volviendo al pasado, al punto en la historia donde Pemex fue el único en México que exploró aguas profundas en busca de petróleo, produce crudo, combustibles refinados, petroquímicos producidos y gasolina distribuida.

Según datos de la consultora Welligence, Pemex no solo no gana dinero produciendo crudo, sino que también pierde dos dólares por cada barril que refina. Mientras que sus pares en América Latina, como Petrobras de Brasil, buscan alejarse de la refinación, esta actividad es la apuesta más grande de López Obrador, quien ha asignado 164,000 millones de pesos (7,1 mil millones de dólares) a la construcción de una nueva refinería en su país natal. Estado de Tabasco.

“El mensaje principal es: Pemex pierde dinero al producir petróleo y pierde dinero nuevamente al refinar ese petróleo”, dice Pablo Medina, analista del sector energético de Welligence, que ha estudiado a Pemex durante más de 10 años. “La ideología está superando al pragmatismo. Esta noción de que Pemex tiene que ser el campeón que hace todo, que México no debe depender de nadie en el extranjero para importar gasolina o gas natural, es un nacionalismo que supera el pragmatismo y en este momento no pueden permitirse ese lujo”. “, Explique.

“El apoyo del gobierno a Pemex es el equivalente a quemar dinero. Este 2020 parece que será un año de pesadilla para el país, entre cuestiones de salud y económicas, y Pemex solo está siendo un lastre”, dice Medina. “La realidad económica obligará al gobierno a hacer algo nuevo. Esta batalla interna entre la ideología y el pragmatismo continuará desarrollándose, pero veo difícil que el Gobierno continúe en el mismo camino”.

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El país necesita ese dinero hoy más que nunca, dice Marco Oviedo, jefe de Investigación Económica para América Latina en Barclays de Nueva York. Para este analista, la situación financiera de Pemex no va a desencadenar una crisis fiscal, pero representa una pérdida de dinero que el Gobierno podría invertir en el país en un momento en que la pandemia amenaza con contraer la economía en un 6,5%, según el estimaciones más optimistas. El Fondo Monetario Internacional estima que será una contracción del 10,5%.

Oviedo cree que, según la estrategia actual, le costará al Gobierno un 2% del PIB nacional por año para mantener Pemex. Esto implicaría prácticamente renunciar a los recursos que la compañía petrolera siempre ha proporcionado al país para que la compañía pueda usarlos en sus operaciones. Por el contrario, el Ministerio de Finanzas, que recauda alrededor del 13% del PIB en impuestos, se ha asegurado de que el gasto asignado este año como medida contracíclica para aliviar la crisis económica del coronavirus sea entre el 1.5% y el 2% del PIB. En otras palabras, si López Obrador cumple su promesa de salvar a Pemex, gastará lo mismo, o más, en la compañía petrolera que en estimular la economía entera.

“Continuarán quemando dinero”, dice Oviedo, para quien la mayor preocupación es “que la bomba siga creciendo, que el problema de Pemex continúe siendo pateado, este gobierno tiene la estrategia equivocada, va a empeorar las cosas y va a ser más costoso arreglar todo esto en 2024 o 2025 y también está perdiendo recursos que podrían ir a otro lado “.

Si bien millones de personas han perdido sus empleos, según una encuesta reciente, el dinero que podría destinarse a subsidiar los salarios temporalmente o ayudar a las empresas que tuvieron que cerrar como medida de salud se está utilizando para inversiones sin ingresos.

La caída de la gracia

En la cima de su producción, la compañía estatal era una de las compañías más exitosas del mundo. Incluso hoy, de las cuatro compañías mexicanas incluidas en la lista Fortune Global 500, como CFE, América Móvil y Femsa, Pemex ocupa la posición más alta. Pero durante décadas, ni sus gerentes ni el gobierno federal esbozaron un plan a largo plazo para la empresa. Con cada administración, el plan de Pemex cambió. Continuaron imponiéndola más allá de su capacidad y la hicieron depender de la deuda. En su último estado de resultados, informó que sus pérdidas de 2019 fueron de $ 18 mil millones, el doble que el año anterior, y su producción no se recuperará pronto.

Las pérdidas económicas de la compañía se explican, en parte, por factores externos. El precio del petróleo crudo que vende Pemex se comercializa en mercados internacionales volátiles sobre los cuales Pemex no tiene control y, en los últimos años, ha sufrido una disminución acelerada. Además, una depreciación del peso mexicano frente al dólar también tiene un impacto en sus finanzas, y Pemex no tiene influencia en estas fluctuaciones.

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En 2008, el crudo mexicano se vendió por $ 120 por barril. En estos buenos tiempos, era posible pagar inversiones costosas, salarios altos y beneficios de lujo para sus empleados. Pero los campos de Pemex comenzaron a madurar, por lo que su producción comenzó a disminuir. En 2014, los problemas se exacerbaron cuando comenzó una caída dramática en los precios del petróleo en el mercado global que alcanzó los $ 24 por barril y Pemex no ajustó sus costos a esta nueva realidad, explica Nymia Almeida, analista a cargo de la calificación. Tarjeta de crédito Pemex en la agencia Moody’s.

“Ahí fue donde la marea bajó y sorprendió a la compañía nadando desnuda”, dice Almeida, “la compañía no ajustó sus costos operativos a pesar de los precios más bajos, algo que prácticamente todas las compañías petroleras hicieron, se ajustaron rápidamente. Entonces comenzó a obtener endeudarse, prácticamente para mantener la vida tal como era: pagar los mismos impuestos y hacer las mismas inversiones a pesar de que la producción seguía cayendo “.

Los impuestos que paga Pemex y los que pagan las empresas privadas en México no son los mismos. El Ministerio de Finanzas cobra altos impuestos a Pemex sobre sus ingresos y también le cobra por los derechos, o regalías, de lo que se produce en sus campos petroleros. Durante años, la compañía pagó los impuestos del Ministerio de Finanzas con dinero prestado, lo que refleja una falta de interés de las administraciones federales antes de la de López Obrador para garantizar que Pemex siguiera siendo competitivo y se mantuviera bien.

“Como Pemex nunca fue deseado como una causa normal en la parte del ingreso, el resultado es pagarlo en exceso durante mucho tiempo. ¿Y dónde obtuvo Pemex recursos para pagarlo al Tesoro? De la deuda”, considera Jesús Reyes Heroles, doctor en economía y director general de la paraestatal de 2006 a 2009, durante la administración federal de Felipe Calderón. “La deuda que el gobierno federal no contrajo, fue contratada por Pemex”.

Hace 20 años, Pemex produjo 3.5 billones de barriles de crudo diario. En 2010, produjo 2.500 y en enero de este año, la compañía registró una producción de 1.800 millones de barriles por día.

“Estás hablando de que la compañía ahora tiene la mitad del tamaño que tenía en esos años”, dijo Reyes Heroles. “¿Quién la hizo pequeña? Mercados internacionales, sí, pero también muchos años de extracción de excedentes que le impidieron invertir lo que tenía que invertir para explorar y poder producir”.

Hoy, a pesar de que el precio internacional del petróleo es de alrededor de $ 30 por barril, la compañía continúa reduciendo sus costos operativos. “Cuando me uní a Pemex como director, acepté el nombramiento porque creía que era posible mejorar sustancialmente el desempeño de la compañía y su fortaleza operativa y financiera”, dijo Reyes Heroles. “Hoy no estoy seguro”.

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Sin rumbo

En 2013, se aprobó una reforma constitucional histórica que permitió la participación de extranjeros en el sector nacional. Pemex aprovechó la nueva legislación, negociando asociaciones con empresas privadas con mejores finanzas y más especializadas, con lo cual acordó trabajar juntos y compartir las ganancias de lo que se produjo en algunos de los campos en los que Pemex no estaba trabajando.

Estas asociaciones ofrecen una forma de cambiar la dirección de la paraestatal, pero su destino en este momento no está claro. Si bien el presidente López Obrador ha dicho que no habrá más rondas de licitaciones para firmar más asociaciones de este tipo, el regulador de la paraestatal asegurado que lo más probable Sí, se hará más. Lo que está claro es que el Pemex que AMLO quiere es uno que requerirá mucho capital para lograr todos sus objetivos.

Dentro de Pemex, el ambiente se ha deteriorado desde que llegó la nueva administración. Primero, el cambio radical en la estrategia implicó el despido de gerentes y técnicos. Más tarde, con la llegada del coronavirus, la compañía continuó operando, incluso en oficinas, durante semanas y hoy, 155 de sus trabajadores Han muerto. Los empleados informaron que Pemex los “abandonó” y retrasó los protocolos necesarios para protegerlos del coronavirus, lo que provocó brotes en las plataformas. Incluso antes de la pandemia, la compañía informó que murieron ocho personas en un hospital exclusivo para sus trabajadores y beneficiarios cuando recibieron un medicamento contaminado. El CEO no se disculpó por este error.

“No hay toque humano en el liderazgo”, dijo un empleado que trabaja en la Torre Pemex, la sede de la compañía, bajo condición de anonimato. Dice que durante el mes de abril, aunque la Ciudad de México ya estaba bajo reglas de aislamiento social, la compañía obligó a los empleados a continuar asistiendo, lo que puso en riesgo su salud.

Los empleados de diferentes niveles afirman sentirse perdidos y expresan que, a pesar de que los objetivos del presidente López Obrador son claros, los gerentes no han delineado la ruta para alcanzarlos. Su temor es que la empresa no evolucione a nuevas tendencias energéticas, como las fuentes renovables y los combustibles limpios. En un mercado global, la compañía ya está detrás.

“Las compañías petroleras están mutando a velocidades muy rápidas para convertirse en compañías energéticas, porque el negocio estrictamente de hidrocarburos va a disminuir”, dijo Reyes Heroles, ex CEO, quien también fue Secretario de Energía. “El punto fundamental es ¿cuál es la visión de una compañía petrolera en esta era global? Dilo. Y define lo que quieres que sea Pemex ”.