Los ‘zorros’ sudamericanos son los cánidos más diversos de la Tierra, y fueron documentados científicamente por primera vez por el legendario naturalista Charles Darwin.

En 1835, en el ahora famoso viaje HMS BeagleMás tarde, Darwin descubrió una gran cantidad de pinzones en las Islas Galápagos, y variaban en forma y comportamiento. Más tarde citó la diversidad de sus picos como evidencia de su teoría de la evolución por selección natural.

Pero hace apenas un año, él extrañar Podría decirse que es un ejemplo más genial de evolución en la isla de San Pedro frente a la costa de Chile. Al pisar la isla fresca y boscosa, inmediatamente se da cuenta de un curioso animal parecido a un zorro. Darwin siendo Darwin, se coló detrás del animal angustiado y lo golpeó en la cabeza con su martillo geológico. Eventualmente trajo el espécimen muerto al Reino Unido y lo donó a la Sociedad Zoológica de Londres.

zorro de darwin

El zorro de Darwin. (Crédito: Fernando Bórquez Bórquez de Castro, Chile / Wikipedia, CC BY-SA 2.0)

las especies, Astrágalo, ahora conocido coloquialmente como el zorro de Darwin. El animal es una nueva adición notable a su colección, pero si el naturalista explora más América del Sur (ciertamente, es una tarea más difícil que su búsqueda posterior en las Islas Galápagos), se dará cuenta de que los cánidos son parte de una subtribu distinta. como la especie de zorro. Esta especie constituye un ejemplo sorprendente de radiación adaptativa, el proceso por el cual los organismos se diversifican rápidamente de una especie ancestral a múltiples formas nuevas.

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zorro sudamericano

como kelly mooreun bibliotecario de fósiles en la Universidad de Montana, Compartir en el programa de PBS miles de millones de añosla increíble historia evolutiva del zorro sudamericano, “impulsada por grandes migraciones, barreras geológicas infranqueables y nuevas oportunidades ecológicas”. Y agrega: “En cierto sentido, estos cánidos son los pinzones que Darwin se perdió”.

Al analizar los genomas de las 10 especies de zorros vivos en América del Sur (que técnicamente parecen zorros, en lugar de “zorros verdaderos”), un equipo de investigadores descubrió que todos los animales descienden de un ancestro que vivió entre 3,9 y 3,5 millones de años. hace adelante.Como científicos en su Investigación publicada en otoño de 2022, incluso pudieron rastrear el origen del animal hasta América del Norte y estimaron el tamaño de su población original en alrededor de 11,600 individuos. Después de salir a la superficie del mar en el estrecho istmo de Panamá, las criaturas se dirigieron a América del Sur.

El árbol evolutivo del zorro sudamericano

Crédito: DE Chavez et al., Actas de la Academia Nacional de Ciencias, 2022

“Después de llegar a América del Sur, los cánidos encontraron paisajes vastos y diversos con pocos carnívoros obligados”, escribieron los investigadores. Se extendieron a través de numerosos nichos ecológicos, separados y formados por las majestuosas montañas de los Andes, y evolucionaron durante millones de años hasta convertirse en la maravillosa variedad de “zorros” que vemos hoy.

Está el perro de monte rechoncho, que, a pesar de su diminuta estatura, es un hipercarnívoro que se alimenta principalmente de roedores, pero ocasionalmente se une a jabalíes y avestruces.

Un lobo de crin de patas extremadamente largas, se mueve a través de hábitats de pastizales altos con su forma de andar característica. Lo más intrigante es que hizo de la fruta una gran parte de su dieta, el único canino grande que lo hizo, prefiriendo la “manzana lobo”, acertadamente llamada tomate.

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Lobo amelenado

También hay un perro de orejas cortas que parece casi un cerdo, con pelo corto y liso y patas parcialmente palmeadas para su hábitat predominantemente acuático.

Las otras siete especies de zorros sudamericanos, el zorro cangrejero, el zorro gris, el zorro de Sechuran y sí, el zorro de Darwin, tienen otras características únicas que han evolucionado para adaptarse a sus respectivos hábitats, mostrando “una variedad interminable de formas más bellas y maravillosas”, escribió Darwin décadas más tarde en su obra seminal Sobre el origen de las especies a través de la selección natural.